22 juin 2022

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La compression du nerf ulnaire ou cubital

Catégorie(s) : Coude
epicondylite coude
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La compression du nerf ulnaire, aussi nommé nerf cubital, est une pathologie fréquemment rencontrée au sein de la population.

Il s’agit du deuxième trouble de compression nerveuse en France, en termes d’incidence, après le syndrome du canal carpien.

Le traitement médical de la compression du nerf cubital est souvent insatisfaisant, mais la chirurgie, quant à elle, offre habituellement de très bons résultats.

La compression du nerf ulnaire ou cubital, qu’est-ce que c’est ?

La compression du nerf ulnaire est un syndrome commun, consistant en une compression nerveuse au niveau du coude, dont les symptômes se manifestent essentiellement au niveau de la main et des doigts.

On parle également de la compression du nerf cubital : les termes de « nerf cubital » et de « nerf ulnaire » désignent en fait exactement la même chose sous deux noms différents (ancienne et nouvelle nomenclature).

De fait, la compression du nerf ulnaire intervient au niveau de l’articulation du coude, formée par la jonction de trois os : l’humérus, l’ulna et le radius.

« Ulna » est le nouveau nom donné au cubitus (os long de l’avant-bras) dans la nomenclature anatomique moderne (Terminologia Anatomica), qui, à la suite d’un consensus international, remplace l’ancienne (Nomina Anatomica), dans un souci d’exactitude et eu égard aux avancées de la médecine.

Si le nom de « ulna » a été adopté depuis déjà longtemps dans les pays anglophones qui ont bénéficié des premières diffusions de la nouvelle nomenclature, il ne se diffuse réellement en France qu’à la fin des années 2000, et le mot « cubitus » est encore fréquemment usité.

Le nerf ulnaire, ou cubital, traverse entièrement le bras depuis le cou jusqu’à la main. Il passe, de fait, par le coude, où son chemin prend la forme d’une gouttière nommée sillon du nerf ulnaire.

L’intégrité de cette gouttière assure celle du nerf ulnaire en lui permettant de coulisser sans accroc lors des mouvements de flexion, extension et rotation du coude. Si ce mécanisme de coulissement est altéré, un phénomène de compression survient.

Symptômes de la compression du nerf ulnaire

L’apparition des symptômes de la compression du nerf ulnaire est habituellement lente, insidieuse et graduelle.

Des fourmillements dans les deux derniers doigts de la main sont les tout premiers signes d’alerte. Une perte de sensibilité survient ensuite au niveau de l’auriculaire et de l’annulaire.

Des douleurs irradiantes, concernant le plus souvent la main et l’avant-bras, mais pouvant s’étendre jusqu’à l’épaule, apparaissent par la suite.

Parallèlement, on observe typiquement une perte de motricité de la main et des doigts, avec une diminution de la force et de l’agilité, notamment dans la pince pouce-index et au niveau de l’écartement des doigts.

À terme, les muscles de la main peuvent fondre et s’atrophier (amyotrophie) du fait d’une sous-utilisation.

Infographie :  Anatomie et symptômes de la compression du nerf cubital

symptomes nerf cubital

Diagnostic de la compression du nerf ulnaire

Bénéficier d’un diagnostic précoce en cas de compression du nerf cubital est essentiel pour réduire les risques de souffrir de séquelles à long terme.

Les tissus nerveux compressés tendent en effet à se détériorer rapidement, et leurs lésions sont difficilement récupérables.

L’électromyogramme (EMG) est l’examen de diagnostic de référence. Il consiste à stimuler le nerf à l’aide de signaux électriques permettant d’analyser son intégrité et son degré de fonctionnalité.

L’examen clinique et l’anamnèse sont également des outils cruciaux de diagnostic. L’articulation du coude peut être mobilisée au cours de l’examen pour permettre au praticien d’observer les symptômes typiques de la maladie.

Des examens d’imagerie médicale peuvent compléter le diagnostic pour chercher la cause de la maladie, notamment si une origine traumatique est suspectée. Toutefois, la compression du nerf ulnaire est le plus souvent idiopathique.

Exercice pour décoincer nerf cubital

Traitements de la compression du nerf ulnaire

Les traitements médicaux de la compression du nerf ulnaire sont souvent insatisfaisants. Ils incluent le port d’une attelle de repos, des infiltrations et/ou la prise d’antalgiques et d’anti-inflammatoires.

Lorsqu’aucune amélioration n’est observée à la suite de la prise en charge médicale, une intervention chirurgicale est habituellement proposée.

L’opération chirurgicale de référence est une libération du nerf ulnaire qui se pratique en sectionnant l’arcade fibreuse sous laquelle chemine le nerf.

Dans certains cas, l’intervention comprend aussi la résection chirurgicale d’un fragment d’os au niveau de l’épitrochlée, saillie osseuse de l’humérus pouvant gêner le coulissement du nerf cubital.

Lorsque la libération du nerf ulnaire risque d’entraîner l’instabilité de ce dernier, une transposition peut-être pratiquée.

Le nerf est ainsi déplacé en avant du coude, là où les différents tissus osseux et mous de l’articulation ne peuvent plus le compresser.

Dans la plupart des cas, la chirurgie du nerf ulnaire permet d’obtenir une guérison complète ou quasi complète.

Si le traitement est survenu tardivement, le nerf a pu être durablement abimé, auquel cas des fourmillements et une perte de sensibilité au niveau de l’auriculaire et de l’annulaire peuvent persister.

Ce dernier point souligne à nouveau l’importance de consulter un médecin au plus vite en cas de compression du nerf ulnaire ou cubital, avant que les tissus nerveux ne subissent de séquelles potentiellement irréversibles.

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